Hoe u op de snooze-knop van uw biologische klok drukt?

In de lounge van het Spangler Center, in het hart van de Harvard Business School, zoemen korven van opvallend zelfverzekerde en ambitieuze vrouwen van in de twintig en dertig rond - ze beoordelen vacatures, bekritiseren financiële modellen en maken plannen voor ondernemende ondernemingen. Op weg naar hun laatste termijn, lijken deze vrouwen, klaargestoomd om vroeg en high te worden, hun kansen te hebben.

Die avond echter, verscholen in de hoek van een levendige bistro in Cambridge, hebben vijf HBS-klasgenoten het over baby's - in het bijzonder hun angst om er geen te hebben voordat de tijd om is. Rond school, ze zijn snel om te verduidelijken, de kwestie wordt nooit besproken. Seks is geen taboe, maar dit is het wel', zegt Laetitia Pichot de Cayeux, die met 25 jaar de jongste aan tafel is - 'dit' is de onvermijdelijkheid dat hun professionele dromen botsen met hun eerste babyjaren. Een vrouw, een brunette in een zwarte kasjmier trui en muiltjes met puntige teen, is grotendeels stil geweest terwijl ze luistert en aantekeningen maakt. Ze is Christy Jones, een 34-jarige ondernemer die student is geworden en haar klasgenoten heeft uitgenodigd om te praten over het bedrijf dat ze op het punt staat te starten - een bedrijf dat volgens haar deze crash kan voorkomen of op zijn minst kan uitstellen.

Het idee van Jones is om de komende maanden een landelijke keten van eiervriescentra uit te rollen. Weinig of geen van de aanwezigen had zelfs maar gehoord van het invriezen van eieren voordat Jones' onderneming de buzz van de business school werd. 'Ik ben gewoon jaloers dat ik er niet eerst aan heb gedacht', grapt Lesley Solomon, 32, die op zoek is naar een franchise voor yogastudio's. Solomon zegt dat ze graag de tweede klant van Jones zou willen zijn, direct na Jones zelf, die als eerste in de rij staat.



Het invriezen van eieren is een nieuwe grens in vruchtbaarheidstechnologie die belooft de vruchtbare jaren van een vrouw te verlengen door op de pauzeknop te drukken bij het ouder worden van haar eieren. Een vrouw kan er een aantal bewaren en ze op ijs leggen als ze jong en normaal gezond zijn, bijvoorbeeld op haar dertigste verjaardag. Omdat bevriezing alle biologische activiteit stopt, vijf of tien jaar later, wanneer een baby beter in haar tijdschema past, kan ze haar voortplantingsvermogen terughalen: de gezonde eieren van haar 30-jarige zelf.

De technologie is sinds het begin van de jaren tachtig het onderwerp van intensief onderzoek over de hele wereld. Terwijl er meer dan honderd baby's zijn geboren uit bevroren eieren - de eerste in 1986 en enkele tientallen sindsdien in de VS en Italië - zijn duizenden andere pogingen mislukt. (Succespercentages komen samen in het bereik van laag tot midden 20 procent.) Toch heeft het invriezen van eieren eindelijk het punt bereikt waarop in-vitrofertilisatie (IVF), waarbij geïmplanteerde embryo's worden gebruikt, halverwege de jaren '80 algemeen beschikbaar werd: experimenteel maar redelijk. Als de verbeteringen aanhouden, heeft het invriezen van eieren het potentieel om vrouwen te bevrijden van de onverbiddelijke biologische klok. Dit, het duurde niet lang voordat Jones erachter kwam, zou een geweldig idee kunnen zijn.

TEGEN ALLE VERWACHTINGEN IN

Het zou niet haar eerste zijn. Vijftien jaar geleden, als 19-jarige Stanford-student, was Jones medeoprichter van Trilogy, een innovatief softwarebedrijf dat besturingstools verkoopt aan Fortune 500-bedrijven, dat vorig jaar naar schatting $ 150 miljoen aan omzet binnenhaalde. Net als veel van haar HBS-klasgenoten bracht Jones haar twintiger jaren door in een fluorescerend verlicht kantoor, en nam ze slechts twee vakanties in tien jaar. 'Ik ging pas echt uit toen ik 29 was', onthult Jones, die al vier jaar met hetzelfde vriendje samengaat. 'Werk was te bedwelmend.' Maar in tegenstelling tot zelfs de fast-trackers onder haar leeftijdsgenoten, raakte ze al snel pay-vuil. Ze ruilde haar Trilogy-aandelen in om een ​​e-commercesoftwarebedrijf te lanceren, PcOrder, dat ze naar de beurs bracht, een marktkapitalisatie van $ 1,5 miljard realiseerde en vervolgens in december 200 terugverkocht aan Trilogy voor $ 100 miljoen. Ze was 31, had drie keer op de cover van Forbes-magazine gestaan ​​en was klaar om een ​​stapje terug te doen.

'Ik heb altijd gedacht dat ik mijn twintiger jaren zou wegwerken en dan een gezin van in de dertig zou hebben. Zo is het niet gegaan', mijmert Jones. Ondanks dat ze uitblonk in banen die doorgaans worden bekleed door doorgewinterde mannelijke leidinggevenden, koos ze ervoor om twee jaar HBS te volgen - een legitieme manier om haar tijd af te wachten terwijl ze uitzoekde wat ze moest doen. Het duurde niet lang voordat de verlichting weer aansloeg. Terwijl ze bij haar ouders in hun huis in Santa Barbara woonde voordat ze aan haar eerste semester begon, bracht een gesprek aan tafel over de vruchtbaarheidsproblemen van een vriend haar moeder ertoe te grappen over Jones en haar drie jongere zussen: 'Misschien moeten jullie meiden gewoon je eieren invriezen.' Voordat de vaat droog was, had Jones genoeg informatie over de ontluikende technologie gegoogled om te weten dat de onvoorzichtige opmerking van haar moeder ijzingwekkend vooruitziend was.

Jones' eigen verhaal is paradigmatisch voor de catch-22 van haar generatie, moeizaam gedetailleerd in het controversiële boek van Sylvia Ann Hewlett uit 2002 Een leven creëren: professionele vrouwen en de zoektocht naar kinderen , die statistieken oppompte over onvruchtbaarheid en onbedoelde kinderloosheid bij goed presterende vrouwen zoals een sportfanaat vriendje. Rond dan, Tijd en Nieuwsweek beide haalden alarmerende krantenkoppen waarin ze de afnemende reproductieve kansen voor professionele vrouwen die zwangerschap uitstellen, uitschreeuwden, en veroorzaakten genoeg paniekerige cocktailgesprekken om elke vrouw meer dan 25 opvliegers te bezorgen. In de ogen van Jones leek het alsof ik al haar vrienden piekerde over hun eigen onwil om zwanger te worden of, als ze probeerden, hun onvermogen om zwanger te worden. Zelfs Oprah barstte in tranen uit tijdens haar show over het feit dat ze nooit kinderen had gehad.

De nieuwe vruchtbaarheidsobsessie werd aangedreven door een mix van onmiskenbare demografische trends: het aantal ongetrouwde vrouwen tussen 30 en 34 is tussen 1970 en 1998 meer dan verdrievoudigd; en degenen tussen 35 en 39 die nog steeds vrijgezel waren, namen bijna net zo dramatisch toe. Het was dan ook geen verrassing dat vrouwen nergens in de buurt luiers en slapeloze nachten kregen als hun moeders: in 2001 was het geboortecijfer voor vrouwen van midden tot eind dertig meer dan verdubbeld sinds het einde van de jaren '70.

Het uitstellen van zwangerschappen en de snel verbeterende succespercentages van voortplantingstechnologieën hebben geleid tot een bedrijfsexplosie. In 2001 steeg het aantal klinieken in de VS tot 421, van 281 zes jaar eerder. In 2001 werden meer dan 100.000 geassisteerde voortplantingstechnieken uitgevoerd, een sprong van 66 procent in vijf jaar. Met behandelingen van gemiddeld $ 10.000 en veel vrouwen die zich onderwerpen aan meerdere rondes, wordt er jaarlijks meer dan $ 1 edelmetaal aan dergelijke procedures uitgegeven. (Dit is exclusief de kosten van andere methoden, zoals door medicijnen geïnduceerde ovulatie en intra-uteriene injectie, om nog maar te zwijgen van New Age-benaderingen van acupunctuur tot kruidenbrouwsels.) Toch resulteert driekwart van de pogingen met behulp van een van de primaire CDC-gevolgde procedures. in niets dan teleurstelling.

De boosdoener is duidelijk: oude eieren. 'Leeftijd is de belangrijkste factor', zegt Marcelle Cedars, MD, directeur van reproductieve endocrinologie en onvruchtbaarheid aan de Universiteit van Californië in San Francisco. 'Het is net als het oude onroerend goed gezegde: locatie, locatie, locatie. Bij vruchtbaarheid is het de leeftijd van de vrouw, de leeftijd van de vrouw, de leeftijd van de vrouw.' (Hoewel dit geldt voor de conceptie, heeft nieuw onderzoek de biologische schuld op een ander gebied gelegd: naarmate mannen ouder worden, kunnen mutaties in hun sperma bijdragen aan bepaalde genetische aandoeningen bij hun nakomelingen.) Toch weten maar weinig vrouwen hoe kritisch de eierleeftijd werkelijk is , in de overtuiging dat als ze fit en gezond zijn, zwanger worden geen probleem zou moeten zijn. (Slechts 22 procent van de vrouwen die een Match.com-enquête uit 2002 beantwoordden, vond 40 te laat om nog een baby te krijgen.) Deze houding wordt in het hele land bevestigd, inclusief de grootste vruchtbaarheidskliniek in San Francisco. 'De meeste vrouwen die hier komen zijn gezond. Ze zijn hier omdat ze 40 zijn', zegt Joe Conaghan, laboratoriumdirecteur van het Pacific Fertility Center. 'Het is een 40 jaar oud ei waar je zwanger van probeert te worden. Die eieren presteren gewoon niet zo goed. Je kunt het zien - jonge eieren zien er schitterend en mooi uit. Oude eieren zijn donkerder en korreliger', zegt Conaghan.

Vrouwen worden geboren met een levenslange voorraad eieren - ongeveer 2 miljoen van hen. Na verloop van tijd neemt de aanvoer van gezonde eieren af, eerst gestaag - ongeveer 25 tot 30 per dag, beginnend in de puberteit - en dan, door een vrouw eind dertig, met een snellere clip. Verbazingwekkend genoeg ovuleert het lichaam eerst de beste eieren. Dus tegen 34, de leeftijd die Jones dit voorjaar op haar Harvard-diploma zal hebben, bevat de eiervoorraad een aanzienlijk percentage defecte eieren. 'Op je veertigste', zegt Conaghan, 'is minstens de helft van je eieren genetisch abnormaal.' (De gegevens over de exacte leeftijd waarop de levensvatbaarheid afneemt, zijn enigszins omzichtig, aangezien veel onderzoeken uitsluitend zijn gedaan bij onvruchtbare vrouwen.)

De gezondheid van eieren en de krimpende voorraad verklaren waarom de IVF-percentages dalen naarmate vrouwen ouder worden: op 35-jarige leeftijd resulteert ongeveer een derde van de IVF-pogingen in een levendgeborene; tegen 40 produceert de helft van dat aantal pogingen een baby, volgens de huidige CDC-gegevens. Twee jaar later zijn de kansen bijna weer gehalveerd. Omgekeerd wordt de kans dat een IVF-zwangerschap eindigt in een miskraam bijna verdubbeld van 35 naar 40. De risico's van veel genetische aandoeningen nemen ook exponentieel toe: op 30-jarige leeftijd is de kans op een baby met het syndroom van Down één op 952; tegen 40 is het één op 106.

Door de tijd op te schorten, zou het invriezen van eieren het vruchtbaarheidslandschap aanzienlijk kunnen veranderen. Maar eerst moeten vrouwen een procedure doorlopen die moeizaam en kostbaar is = maar liefst $ 15,00 - om zichzelf op zijn best een kans te geven.

BEVROREN IN DE TIJD

Voor Amanda (die vroeg om haar achternaam weg te laten), een 39-jarige alleenstaande financieel directeur uit San Francisco met wie Jones contact opnam voor de inside scoop over haar ervaring met het invriezen van eieren, was een kans beter dan geen. 'Ik wil kunnen zeggen dat ik alle kansen heb benut', zegt ze. 'Dit gaf me de moed om de ware liefde te vinden.' In oktober bevroor Amanda eieren in het Reproductive Endocrinology and Infertility Center (REI) van Stanford University, een van de weinige klinieken in de VS die de procedure aanbieden. Het programma begon in 1999 voor kankerpatiënten die hun eicellen wilden bewaren voordat chemotherapie ze vernietigde. Iets meer dan een jaar geleden, na een gestage stroom van oproepen van smekende vrouwen, begon REI eierbevriezing aan gezonde patiënten aan te bieden.

'Dit gaf me de moed om de ware liefde te vinden.'

Het hele traject, van consultatie tot bevriezing, nam zes weken in beslag. Eerst beoordeelde een reproductieve endocrinoloog Amanda's kandidatuur voor het invriezen van eieren, waarbij het eerste criterium leeftijd was; de meeste programma's hebben een grenswaarde van 38 tot 40. Vervolgens werd haar eierstokfunctie geëvalueerd om haar waarschijnlijkheid te bepalen om het benodigde aantal eieren te laten rijpen - idealiter een dozijn of meer, hoewel veel vrouwen met minder doorgaan. Er worden twee factoren gebruikt om de toestand van de eierstokken te voorspellen: het niveau van FSH, een hormoon dat tijdens de menopauze toeneemt, en het aantal antrale follikels. Vrouwen met meer antrale follikels (vrouwen van eind dertig gemiddeld acht) hebben de neiging om meer eieren te laten rijpen. Amanda had 12 antrale follikels en een lage FSH. Ze produceerde 11 eieren om in te vriezen.

Drie weken lang, af en toe terwijl ze op weg naar haar werk in het verkeer zat, schoot Amanda een cocktail van hormonen (Perganol, Gonal-f en Lupron) in haar heup, waardoor haar eierstokken werden gestimuleerd om meerdere eieren te laten rijpen (hetzelfde proces dat wordt gebruikt bij IVF) . Vervolgens werden de eitjes uit haar ovariumfollikels gehaald met een lange naald tijdens een procedure van 15 minuten waarvoor een schemering nodig was, en klaargemaakt voor bevriezing.

Het behouden van de levensvatbaarheid van een ei tijdens het invriezen is een ingewikkeld proces. De grootste cellen in het lichaam, eieren zijn erg waterig. Omdat water uitzet als het bevriest, hebben eieren de neiging zich in de winter als buizen te gedragen. IJskristallen kunnen zich vormen, 'die zich kunnen gedragen als kleine scheermesjes en de [schaal] als een ballon kunnen doorboren', legt Barry Behr, PhD, het hoofd van Stanford's In Vitro Fertilization and Assisted Reproductive Technologies Laboratory uit. Bovendien is het DNA in een rijpend, onbevrucht ei dat wacht om te splitsen en te binden aan het DNA van het sperma, in een bijzonder delicate staat, waardoor het invriezen van eieren veel moeilijker is dan het invriezen van een embryo. De twee gangbare technieken, langzaam invriezen en vitrificatie (snel invriezen) verschillen in de manier waarop de eieren worden bereid en de snelheid waarmee ze worden ingevroren, maar de gerapporteerde succespercentages zijn vergelijkbaar. Amanda's eieren werden geconserveerd met behulp van slow-freeze en ondergedompeld in baden van steeds meer geconcentreerde oplossingen van sucrose en propaandiol, dat werkt als antivries. Ten slotte worden eieren in kleine cocktailachtige rietjes geladen, in een stomende tank met vloeibare stikstof geplaatst en langzaam op 196 graden Celsius gebracht. 'Bij min 196 staat de tijd stil', zegt Behr. 'Het maakt niet uit of je een uur of tien jaar bevriest.'

Wanneer een vrouw klaar is om zwanger te worden, worden de eieren ontdooid (in een omgekeerde fasering van sucrose- en propaandiolbaden) en bevrucht in het laboratorium. Verschillende embryo's worden in de baarmoeder geïmplanteerd en, als alles goed gaat, voldragen. Ongeveer 60 tot 80 procent van de bevroren eieren overleeft de dooi, dus een vrouw die met 10 begint, heeft er gemiddeld zeven om te bevruchten. Bevruchtingspercentages voor bevroren eieren zijn ongeveer 70 procent, waardoor er vier of vijf levensvatbare overblijven. Gewoonlijk zullen sommige embryo's bij implantatie niet worden genomen. Dit roulettespel verklaart het lage slagingspercentage van de procedure en waarom sommige vrouwen, waaronder Amanda, ervoor kiezen om meer dan één bevriezingsronde te doen om hun kansen te vergroten.

EIEREN IN ÉÉN MAND

Eind dit voorjaar verwacht Jones de eerste van twee Extend Fertility-klinieken aan de westkust te openen. Ze zal haar eigen eieren enige tijd voor het openen invriezen. 'Als het goed genoeg voor mij is, is het goed genoeg om onze deuren te openen', zegt Jones, een door en door slimme marketeer. Ze denkt erover om een ​​documentairefilmploeg in te huren om haar door het proces te volgen. 'Ik realiseer me dat ik misschien wel het meisje van de eierdodende poster word,' zegt ze blozend, zoals ze meestal doet wanneer de aandacht op haar wordt gericht. 'maar', voegt ze er snel aan toe, 'dit gaat niet over mij. Het gaat erom wat dit voor vrouwen kan betekenen.' (Jones, die haar lippen stijf op elkaar houdt over haar langeafstandsrelatie met haar vriend, zegt alleen dat hij haar beslissing om te bevriezen 'zeer steunt'.)

In plaats van haar eigen klinieken te bouwen, werkt Jones samen met bestaande vruchtbaarheidscentra. Vrouwen die Extend bellen, worden waarschijnlijk naar een van de twee plaatsen gestuurd: Huntington Reproductive Center Medical Group in de buurt van Los Angeles, de grootste vruchtbaarheidsoperatie aan de westkust, of Stanford REI. Door mee te liften met eersteklas klinieken, wint Extend Fertility onmiddellijk aan geloofwaardigheid en infrastructuur. In ruil daarvoor voorziet het deze klinieken van een infuus van nieuwe cliënten. Jones is van plan om in de herfst locaties in New York en Boston te openen en in de komende vijf jaar ongeveer twintig.

Het veiligstellen van het imprimatur van Stanford REI was een belangrijke stap voor Jones. Eerder verzette Linda Giudice, het hoofd van de afdeling Reproductieve Endricrinologie en Onvruchtbaarheid van het Stanford Medical Center, zich tegen de zoektocht van de universiteit naar het invriezen van eicellen voor gezonde vrouwen. Haar mening, zoals die van veel van haar collega's, was dat de technologie nog niet helemaal klaar was, en ze was bang dat veel vrouwen zichzelf door een zwaar proces zouden laten gaan om alleen maar met lege handen weg te lopen. Anderen zouden rekenen op de levensvatbaarheid van hun bevroren eieren, waardoor de baby's die ze nu konden krijgen, afschrikken. 'Wat Extend voorstelt, is een dienst aan vrouwen', zegt Giudice nu. 'Vrouwen hebben keuzes over waar ze naar school gaan, een baan hebben en een partner zoeken, maar niet iedereen heeft tegelijkertijd dezelfde opties. Nu kan omen eieren invriezen als ze voorzien dat eierstokveroudering op gespannen voet staat met hun persoonlijke omstandigheden.'

Guidice's ommekeer van 180 graden is een soort klok voor wat er in het hele vruchtbaarheidsveld gebeurt. 'Er is absoluut een groeiende belangstelling', zegt Cedars van UCSF. Op de laatste jaarlijkse bijeenkomst van de American Society for Reproductive Medicine (ASRM), in oktober 2003, was het invriezen van eieren het onderwerp van een van de plenaire sessies. 'Dit is op zich al significant', zegt Lynn Westphal, MD, een gynaecoloog en de directeur van het eiceldonorprogramma van Stanford Medical Center. 'Er is niet langer het gevoel dat dit in de marge is.'

Tijdens die bijeenkomst deden onderzoekers van de Universiteit van Bologna, Italië, waar ongeveer 20 procent van 's werelds bevroren baby's met eieren zijn geboren, een veelbelovende aankondiging: de succespercentages met bevroren eieren, nu meer dan 20 procent, waren bijna gelijk aan die van ingevroren embryo's. Wat meer is, Thomas Kim, MD, de medisch directeur van CHA Fertility Center, een vruchtbaarheidskliniek in Los Angeles die in 2002 begon met het invriezen van eieren, rapporteerde over een recente studie van zes IVF-patiënten van wie hij de eieren had ingevroren, van wie er drie baby's hadden . (Voorheen beweerde het Florida Institute for Reproductive Medicine dat 45 procent van de patiënten met een baby naar huis ging, maar de meeste vrouwen waren 35 jaar of jonger.)

'Zelfs twee of drie jaar geleden waren de slagingspercentages nog maar een paar procentpunten. Betrokken raken leek een slecht idee. Nu zijn mensen erg hoopvol', zegt Fred Licciardi, MD, de associate director van de afdeling Reproductieve Endocrinologie van de NYU School of Medicine, die van plan is later dit jaar het bevriezen van eieren aan te bieden. 'Het gevoel is dat we het gewoon een beetje beter moeten doen. We hoeven geen grote sprongen te maken.'

De ASRM is echter voorzichtig. 'We hebben nog geen technologie gevonden die betrouwbaar werkt met een zeer hoog slagingspercentage', zegt Sean Tipton, woordvoerder van ASRM. 'Er zijn een aantal technologieën die dichtbij komen; het is veelbelovend. Maar we zijn er nog niet.'

Sommige vooraanstaande fertiliteitsartsen hebben veel meer gegevens nodig om overtuigd te worden. 'Ik heb sterk het gevoel dat deze technologie absoluut niet klaar is voor prime time', zegt Zev Rosenwaks, MD, directeur van het Center for Reproductive Medicine and Infertility aan het Weill Medical College van Cornell University en het New York-Presbyterian Hospital in New York City. 'Vrouwen mogen niet het gevoel hebben dat [eieren bevriezen] de voortplantingsfunctie in stand houdt. Mijn grootste zorg is de kwestie van valse beveiliging.' Michael Soules, MD, de directeur van de afdeling Reproductieve Endocrinologie aan de University of Washington School of Medicine, beweert dat 'de meeste klinieken niet veel ervaring hebben met het invriezen van eieren'. Zelfs in een CHA Fertility Center hebben meer dan 50 vrouwen bevroren eieren, maar slechts zeven hebben ze gebruikt.

Jones heeft niettemin een 'Als we het bouwen, zullen ze komen'-moment. Als enthousiaste ondernemer ziet ze een snel verbeterende technologie en hoort ze geruchten over concurrentie. Ze weet ook dat haar vroege patiënten 'ambassadeurs' zullen worden en het woord zullen verspreiden. Met de steun van Behr, die zich onlangs heeft aangemeld als wetenschappelijk adviseur van Extend, wijst Jones vol vertrouwen op de intrede van IVF op de markt in de jaren tachtig. De techniek, die wereldwijd meer dan een miljoen baby's heeft voortgebracht, werd gelanceerd met een slagingspercentage van 10 procent. 'IVF werd nog minder geaccepteerd dan het invriezen van eieren', zegt Behr. 'Kijk naar de krantenkoppen uit die tijd - ze staan ​​vol met woorden als charlatans en aliens.'

In eerste instantie zal Jones het bedrijf financieren met haar eigen fortuin. 'Als ik hier niet mijn eigen geld achter wil zetten, waarom zou iemand anders dat dan wel doen?' zij vraagt. Ze heeft al serieuze interesse van tientallen potentiële klanten, waaronder veel HBS-klasgenoten. 'Ik heb moeite om iemand te vinden die dit niet wil doen', zegt Jones. Een professor die haar adviseert, is net zo overtuigd als haar studenten. 'Chrissy heeft een probleem, maar een lege wachtkamer is het niet', zegt Frances Frei, universitair hoofddocent bedrijfskunde. 'Het is een explosieve vraag.'

Jones' berekeningen zijn dat er zo'n 300.000 vrouwen zijn, net als haar gedreven, carrièregerichte klasgenoten. (Ze komt hiertoe door de top 10 procent van de loontrekkenden te tellen onder de ongeveer 3 miljoen alleenstaande vrouwen in de leeftijd van 30 tot 34.) Bij $ 15.000 per stuk, en met sommige vrouwen die meerdere rondes doen, kan de winst miljarden dollars bereiken. Jones wijst erop dat ze kankerpatiënten, eiceldonoren, zelfs moeders die op het punt staan ​​om nog een kind te krijgen, van dienst is. (In een Extend-enquête onder 230 vrouwen had 13 procent van de vrouwen die zeiden dat ze 'serieus zouden overwegen om eicellen te bevriezen' al een kind of was zwanger.

Ook Jones wordt gemotiveerd door de ingrijpende sociale implicaties die de technologie kan hebben, bijvoorbeeld op daten. 'Zeggen mijn mannelijke vrienden allemaal. 'Markeer dit aan mannen. Het haalt de druk weg. Jongens zullen van je houden.'' zegt Jones. Het is duidelijk dat mannen ook de effecten van vruchtbaarheidspaniek voelen. In San Francisco hebben een 34-jarige consultant en zijn seriële datingvrienden een term bedacht voor vrouwen die koortsachtig zijn om een ​​partner te vinden en een baby te krijgen: cougars. 'Je kunt ze van mijlenver zien, zoals een hond angst ruikt', zegt hij.

'Tegen de tijd dat vrouwen 32 zijn, zien mannen ons als wanhopig. Nu zullen ze ons in de buurt moeten houden.'

Het invriezen van eieren is een tegengif voor deze vernederende dynamiek, zegt Laetitia Pichot de Cayeux, bij de bistro-focusgroep van Jones. 'Je staat in een veel sterkere positie ten opzichte van mannen. Tegen de tijd dat vrouwen 32 zijn, zien mannen ons als wanhopig. Nu moeten ze ons in de buurt houden. Het neemt de stroom terug.'

Ondanks de verleidingskracht van het idee, zullen vrouwen in de twintig en dertig, om het bevriezen van eieren te laten werken, vooraf moeten nadenken over hun vruchtbaarheidsproblemen op manieren die ze nooit eerder hebben gehad en de universele reflexmatige reactie moeten opgeven om hun reproductieve kansen te leren kennen: 'Ik wil niet weten.' Zegt Amanda. 'Deze beslissing is verpakt in een heleboel dingen die vrouwen niet onder ogen willen zien: ga ik ooit iemand ontmoeten? Krijg ik zelf een baby? Het is onwaarschijnlijk dat het kopen van een verzekering tegen onvruchtbaarheid bovenaan de takenlijst staat van degenen die tot hun dertigste de hoop koesteren dat huwelijk en gezin voor de deur staan, vooral wanneer het zo veel kost en een ingrijpende procedure vereist die ze misschien nooit nodig zullen hebben.

De vrouwen die zeker zullen bellen, lopen waarschijnlijk tegen de veertig aan. Maar 'als het eenmaal als een probleem voelt, is het vaak te laat', zegt Stanford's Westphal. 'Als vrouwen alles zouden doen en elk bedrag zouden betalen, hebben ze misschien al geen tijd meer.'

Dat kan echter allemaal veranderen, aangezien Jones' 'ambassadeurs' het woord verspreiden. 'Eerst wilde ik er niet mee naar buiten komen', zegt Amanda. 'Nu breng ik het sociaal ter sprake.' Het nieuws over de technologie begint inderdaad door te dringen in de huidige volkstaal. Onlangs was Amanda op een blind date en reageerde ze terug op de stortvloed aan 'interview'-vragen van de veertigjarige bankier over haar carrièrepad, relaties uit het verleden en onvermijdelijk haar kinderwens. Misschien verbaasd over haar onverstoorbare reactie op het onderwerp baby's - of misschien probeerde hij au courant te klinken - leunde hij achterover en vroeg: 'Dus, ben je bevroor?'

'In feite,' zei ze, 'heb ik dat gedaan.'

Dit artikel verscheen oorspronkelijk in het nummer van ELLE van april 2004.